¿Cuántos continentes hay? ¿4, 5, 6 o 7? ¿Cuáles son?

Generalmente entendemos el concepto de “continente” como cada una de estas grandes extensiones de tierra separadas por los océanos. Así lo define la RAE. Pero, siguiendo esta definición, ¿Europa y Asia no serían un solo continente? ¿o incluso Europa, Asia y Africa?

La palabra “continente” proviene del latín y significa “mantener juntos”; el uso que le damos a esta palabra deriva del latín “continente tierra”, que significa “las tierras continuas”.

Antiguamente la noción de continente era muy imprecisa e indefinida. En cambio, actualmente parece que los continentes son una partición “natural” (de ahí que incluso las personas de cada continente se identifiquen con una etnia concreta), pero esta partición es una convención establecida por geógrafos, exploradores y científicos. En realidad, no existe una sola forma de fijar el número de continentes de la Tierra.

Variables en juego

Hay diversas variables a tener en cuenta a la hora de establecer cuántos continentes hay:

- Si Europa y Asia se consideran un solo continente (Eurasia) o dos. De hecho, no hay una separación física entre ellos.

- Si Europa, Asia y África se consideran un solo continente (Eurafrasia o Afroeurasia) o dos. Tampoco no hay una separación natural entre ellos.

- Si América se considera un solo continente o hay dos, América del Norte y América del Sur.

- Si solo se tienen en cuenta los continentes poblados o la Antártida se incluye.

Modelos continentales

Estas variables y distintos criterios generan un total de seis opciones distintas de modelos continentales:

4 Continentes: Eurafrasia, América, Oceanía y Antártida.

5 Continentes (I): Europa, Asia, África, América y Oceanía. Este es el modelo que usa la ONU y el Comité Olímpico Internacional.

5 Continentes (II): Eurasia, África, América, Oceanía y Antártida.

6 Continentes (I): Europa, Asia, África, América, Oceanía y Antártida. El modelo de cinco continents más la Antártida es el más común en América Latina y los países europeos de lenguas romances.

6 Continentes (II): Eurasia, África, América del Norte, América del Sur, Oceanía y Antártida. El modelo más habitual en Europa Oriental y Japón.

7 Continentes: Europa, Asia, África, América del Norte, América del Sur, Oceanía y Antártida. El modelo de referencia en los países de habla inglesa.

Recientemente incluso se habla del nuevo continente de Zelandia, casi enteramente sumergido, que abarca Nueva Zelanda y Nueva Caledonia, con lo que podríamos hablar de hasta 8 continentes. Así pues, hay más de una respuesta correcta a cuántos continentes hay. Lo que está claro es que, sea que se divida en 4, 5, 6 o en 7, somos una única y gran familia humana.